Vlaams bedrijf zet vertical farming op de wereldkaart: “Stadslandbouw is een troef in de strijd tegen honger”

Van Scandinavië tot Singapore: met een technologie die tot volle wasdom komt, veroveren de verticale tuiniers van Urban Crop Solutions vanuit Waregem de wereld. “In onze containers groeien gewassen elke dag onder een stralende zomerzon.”

Fran Herpelinck | 15 april 2020
Photo 2020 04 16 08 50 36 1

De Club van Rome wist het al in 1972: er zijn grenzen aan onze groei. Wat dit collectief van Europese topwetenschappers toen voorspelde, wordt vijftig jaar later op steeds meer domeinen bewaarheid. In de landbouw bijvoorbeeld, die er wereldwijd niet in slaagt om een groeiend aantal monden te voeden. Terwijl Westerse landen grote voedseloverschotten kennen, resulteert het gebrek aan vruchtbare landbouwgrond in Afrika of Zuid-Amerika in aangestoken bosbranden, hongersnood en sociale malaise. Om die reden is de VN-doelstelling ‘Geen Honger’ (SDG 6) een van de belangrijkste prioriteiten voor duurzame ontwikkeling op wereldniveau.

Optimale kweekomgeving

Het Vlaamse Urban Crop Solutions maakt van de strijd tegen honger een speerpunt. Van een start-up die vijf jaar geleden van wal stak met een stadsserre op een dak, is het bedrijf van CEO Tom Debusschere uitgegroeid tot een wereldspeler met 28 stadslandbouwprojecten in 21 landen en, naast de hoofdzetel in Waregem, twee satellietkantoren in Miami en Osaka. Dat het hard gaat voor Urban Crop Solutions, bewijst dat vertical farming in de lift zit.

De kracht van het concept is een gecontroleerde kweekomgeving, legt Brecht Stubbe uit, global sales director van Urban Crop Solutions. “Anders dan bij traditionele landbouw kunnen we via verticale landbouw perfecte condities oproepen, eender waar ter wereld, op elk moment. We kunnen via technologie elk klimaat nabootsen. In onze containers groeien gewassen elke dag onder een stralende zomerzon. Bovendien kunnen we telen zonder bestrijdingsmiddelen en hebben we veel minder water nodig dan bij de klassieke teelt van gewassen. Reken op slechts vijf procent.”

De installaties van UCS zijn doorgaans zeecontainers van veertig voet, die het bedrijf uitrust met alle benodigde kweektechnologie, zoals zelf ontwikkelde LED-lampen of systemen voor waterrecuperatie. Het mobiele karakter van de installaties staat voorop: het bedrijf bouwde al kweekinstallaties op parkings, in kelders of in de labo’s van onderzoeksinstellingen. Stubbe: “Een extra troef is dat we in zo’n omgeving de ‘groeireceptuur’ van gewassen optimaal kunnen verbeteren. Onze ingenieurs en plantkundigen bekijken samen de selectie van zaden, de juiste klimaatparameters, de vereiste technologie … Dat doen we hoofdzakelijk voor klanten die gewassen willen telen als voedsel. Toch worden onze installaties ook vaak gebruikt voor onderzoeksdoeleinden. De farmaceutische sector is bijvoorbeeld een gretige afnemer, voor het telen van gewassen die actieve stoffen bevatten voor medicijnen.”

Geen honger

De maatschappelijke koers die het bedrijf vaart, stemt het af op de grote mondiale uitdagingen. De SDG’s van de Verenigde Naties waren van bij de opstart een rechtstreekse inspiratiebron, legt Stubbe uit. “De afgelopen vijf jaar hebben we ons specifiek gericht op zes SDG’s die aansluiten bij onze businesscase: door productie en consumptie dichter bij elkaar te brengen, genereren we een positief effect op diverse domeinen. Het doel ‘Geen honger’ staat bij ons centraal, omdat we daar de grootste impact op hebben. Stadslandbouw is een troef in de strijd tegen honger. Die SDG is verbonden met vijf andere SDG’s die voor Urban Crop Solutions. Aan klimaatactie dragen we bv. bij door water te besparen in onze installaties.”

Plaats besparen in Singapore

“Momenteel willen we vooral ons duurzame bedrijfsmodel uitbouwen en voet aan de grond krijgen op de markt. Het implementeren van de 17 SDG’s is niet het allereerste doel, we beschouwen het eerder als een inspirerend kader”, zegt Stubbe. “Via een geïntegreerd agrarisch systeem helpen we om productie en consumptie beter op elkaar af te stemmen, de uitstoot van CO2 terug te dringen en de voedingswaarde van producten te verhogen. Zo wordt het perfect mogelijk om het ijzergehalte of de hoeveelheid vitamines in gewassen op te krikken. Op die manier heb je niet alleen minder ruimte, maar ook minder gewassen nodig om dezelfde voedingswaarde te bekomen.”

“Een goed voorbeeld zijn onze diensten in Singapore, een land met bijna vier miljoen inwoners op een oppervlakte van maar net iets meer dan 700 vierkante kilometer. Het land is voor zijn voedsel grotendeels afhankelijk van import, maar heeft zich nu voorgenomen om tegen 2030 in 30 procent van zijn eigen voedsel te voorzien. Voor uitgestrekte akkers is er in Singapore geen ruimte, wel voor efficiënte, compacte landbouwsystemen in containers. Daar zorgen wij voor.”

Biomassacentrale

Dat Urban Crop Solutions zich door de SDG’s vooral laat inspireren, sluit volgens zijn sales director geen kritische zelfreflectie uit. “Het energieverbruik van onze installaties zorgt bijvoorbeeld voor een negatieve impact: een vertical farm vraagt veel stroom voor verlichting, koeling, … We proberen case per case te optimaliseren. Bij de Zweedse filialen van IKEA in Malmö en Helsingborg koppelden we onze kweekinstallaties aan een kleine biomassacentrale. In de containers wordt sla gekweekt voor het restaurant. Het restafval van de voeding uit de winkel wordt ter plekke verbrand. Dat resulteert in groene energie en een nutriëntrijke slurry, die we als meststof gebruiken in de vertical farm. Met dit soort proefopstellingen maken we actief werk van onze voetafdruk.”

MVO

Probeer Susanova gratis uit!

Wilt u meer dan alleen nieuws? Al onze plusartikels, reportages en analyses lezen? Kies dan voor een proefabonnement van een maand!